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05/24 - 已讀,也有回!摩斯成功發送美國史上第一封電報

1844 年的今天(超過 170 年前了!),摩斯(Samuel Morse)在美國國會議員的見證下,從位於華盛頓的國會大廈發送出了美國史上第一封公開展示的「單線路」電報,傳向人在巴爾的摩車站內的助手維爾(Alfred Vail),而維爾在接收並轉譯後,再成功傳送了相同的訊息回到華盛頓。電報內容「上帝的傑作(What hath God wrought)」出自舊約聖經,由一名美國專利員的女兒所挑選 - 這位專利員是最早開始大力支持、並以資金贊助摩斯開發電報系統的人之一。

當時紀錄「上帝的傑作」電報的紙條("What" 部分)。圖片來源:Letters of note
當時紀錄「上帝的傑作」電報的紙條(”What” 部分)。圖片來源:Letters of note

在現代生活中,隨時都有各式各樣的訊息漫天飛舞,等著人們接收。我們再也不用擔心訊息的傳遞速度 - 我們擔心已讀不回、擔心訊息多到處理不完,但很少希望它們快點到達。但在一、兩百年前,當時的人們根本還無法想像,除了靠信差(還有飛鴿傳書?)親身傳遞以外,消息還能有更快速流通的可能。 事實上,摩斯本人也是因為一個特殊的契機,才刺激了他對於傳訊系統的改革之心。

摩斯(Samuel Morse)。圖片來源:Wikipedia
摩斯(Samuel Morse)。圖片來源:Wikipedia

摩斯原先根本不是個發明家。儘管在發明了電報系統以及著名的摩斯電碼以後,讓他成了家喻戶曉的發明大師,但摩斯最早卻是以畫家身分成名的。大學畢業以後,摩斯的生活主要便是靠著替人繪畫維生。1825 年(這年摩斯 34 歲) ,他受紐約市政府聘請,前往華盛頓繪製一幅大型的拉法葉畫作。繪畫過程中的某天,摩斯收到消息:在他離家工作的這段時間裡,他的妻子不幸生病了 - 不過,已經在漸漸好轉中。沒想到,隔天摩斯又收到一封來自他爸爸的信,信中告知摩斯他的妻子已經不幸病逝了。

摩斯的一幅著名畫作「The Chapel of the Virgin at Subiaco」。圖片來源:Wikipedia
摩斯的一幅著名畫作「The Chapel of the Virgin at Subiaco」。圖片來源:Wikipedia

悲憤交加的摩斯顧不得尚未完成的畫作,連夜馬不停蹄趕回他在紐黑芬(New Haven)的家,抵達時卻依然晚了一步,妻子已經完成了下葬 - 他甚至來不及見她最後一面。要不是最初通知摩斯妻子染病的訊息受到耽擱、延誤抵達,事情或許還有轉機。從此,摩斯下定決心,他要研發出一套更加進步、及時的遠距離通訊系統,讓人們不必再承受像他一般的痛苦經歷。

位於紐約中央公園內的摩斯雕像。圖片來源:Wikipedia
位於紐約中央公園內的摩斯雕像。圖片來源:Wikipedia

幾年後,摩斯在從歐洲返回美國的船上認識了一名電磁學專家傑克森(Charles Jackson),他所演示的幾項實驗讓摩斯深受啟發,並依此建構起了他的電子通訊理論。摩斯最早設計出的電報裝置得靠著 26 條、各自象徵一個英文字母的電線來進行傳遞。然而,繁複的線路架構讓訊號無法穩定的傳送,也大大提高了架設成本。於是,摩斯便和助手維爾合作編寫了一套能夠以不同的長、短訊號組合傳遞文字訊息的編碼系統,也就是我們如今所熟知的「摩斯電碼」。隨著摩斯電碼的完善,「單線路」傳輸的電報系統技術總算水到渠成,應運而生。

 

參考資料:

封面圖片來源:National Museum of American History Smithsonian Institution @Flickr, CC Lisenced.

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Seliao

PanX 實習編輯。

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