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Uber 帶來的消費行為改變,從數位化創新思考開始——《Uber 與 Airbnb 憑什麼翻轉世界》

現在人人視為日常一部分的 Uber,在 10 年以前根本不存在人們的概念之中。它帶來創新,翻轉了不甚方便的傳統計程車服務;它也帶不安,衝擊城市、交通與許多人的生計。在《Uber 與 Airbnb 憑什麼翻轉世界》中,作者詳述 Uber 草創時期的艱辛,本文選自第 2 章〈讓乘車服務升級〉,一同了解改變世界的構想如何成真。

文/布萊德.史東(Brad Stone)

日後廣受歡迎的 Uber,在最初是如何開發的?圖片來源:freestocks.org @ flickr,by CC0 1.0

大失敗?Uber 第一個原型測試

儘管初始創意泉湧,Uber 在 2009 年的孕育過程相當緩慢,該公司的創辦人仍然把它視為是一項工餘計畫,他們仍然被其他事務纏身。

不過,Uber 的三位墨西哥籍網站開發員是全職員工。在紐約的 Uber 工程師薩拉札聽了 Uber創辦人坎普(Garrett Camp)述說的構想後,開始設計網站服務機制。他把設計第一套 Uber 派車系統(媒合乘客與最近車輛的電腦演算系統)的工作,轉包給住在墨西哥科利馬市、工作賣力的朋友烏里韋(Jose Uribe)和他當時的女友(現在的太太)羅德里格斯(Zulma Rodriguez)。

從 2009 年 2 月到 6 月,烏里韋和羅德里格斯幾乎只專注於設計 Uber 系統。他們在紙上草擬派車演算法,在電話上和在紐約的薩拉札討論後,再開始用 PHP、JavaScript 及 jQuery 等開放源碼電腦語言撰寫程式。

Uber 現在仍有一些服務是當時構思和編寫的程式,例如費率計算方式是每公里費率加上每分鐘費率。烏里韋回憶,當時面臨的最大挑戰是:「如何找到最靠近乘客的車輛,以及如何讓系統運作最適化,使整個流程順暢。」

在第一個版本的 Uber 服務中,乘客叫車時,可以用簡訊把其所在位置的地址發送到一個名為「簡碼」(short code)的特殊電話號碼。Uber 的派車軟體系統會找到附近的司機,把這簡訊轉傳給這司機。

這種最早版本的簡訊式派車系統運作得並不理想,部分是因為若乘客輸入的所在位置地址有誤,司機就無法找到他們。這些工程師也建立了另一種選擇,透過 UberCab 網站叫車,但該公司很快就廢棄這種叫車方式,因為很少人會一邊在街上找計程車,一邊上網。

改變計程車版圖的 Uber。圖片來源:Mark Warner @ flickr,by CC 2.0

薩拉札最後選擇應用程式開發公司 iNap。這家公司開發的應用程式,讓火車乘客可以設定 iPhone 鬧鐘在哪個地理位置叫醒他們。薩拉札寫信給這項應用程式服務的開發者——荷蘭籍使用者介面設計師普林斯(Jelle Prins),並雇用他及他的夥伴克魯佛斯(Joris Kluivers),開發第一個版本的 iPhone 版 Uber 應用程式。

卡蘭尼克對這個事業愈來愈感興趣,每星期投入幾小時。

幾星期後,坎普及往後的 Uber 執行長卡蘭尼克在紐約東村區和薩拉札會面,首度實際試用工程師開發的 UberCab 應用程式。他們隨機雇了幾部黑頭車司機(這些司機大概不知道他們正在創造歷史),提供他們裝載 UberCab 應用程式的 iPhone 手機,把他們及他們的車子派到曼哈頓下城區。坎普等人嘗試在各地點,使用智慧型手機召車。

這套應用程式問題很多,幾乎無法運作。事後,一名司機在歸還 iPhone 手機時告訴坎普:「唉,真難用。」

坎普一行人去蘇活區王子街吃披薩,討論需要修改的部分。他們對試營結果感到洩氣,但對整個概念感到興奮。現在,這概念已經化為具體的服務了,等到系統可以順暢運作,他們就能在手機地圖上看到車子向他們駛來。

人手不足,Uber 怎麼招募最初的台柱?

2010 年初,卡蘭尼克和坎普達成協議:他們兩人都想使用 Uber,但兩人都不想領導這家公司。坎普是個投資人,喜愛發想點子,更何況當時他忙碌於 StumbleUpon 業務。

而卡蘭尼克仍然珍惜自由自在的生活,為許多新創事業提供顧問服務;若要他全心全意投入一個新事業,那非得是個大事業不可,而這個 UberCab 只是一個豪華轎車載客公司,一種服務市內較富有乘客的新時尚。

Airbub 執行長切斯基與 Uber 執行長卡蘭尼克。圖片來源:天下文化提供

2010 年 1 月 5 日,卡蘭尼克以推特特有的 140 字限定簡訊服務發文:為行動定位服務事業尋求創業產品經理/事業發展高手,啟動前階段,事業涉及大資產,而且很多人。有什麼建議嗎?

橫跨半個美國,在芝加哥市的 27 歲奇異員工葛雷夫斯(Ryan Graves),發出了網際網路史上最賺錢的一則推特文:@KonaTbone heres a tip. email me :〕 graves.ryan〔at〕gmail.com.

卡蘭尼克對葛雷夫斯的推特訊息有足夠興趣,願意和他會面。葛雷夫斯從奇異公司在紐約州克羅頓維爾(Crontonville)的領導幹部培訓班蹺課,開了一小時的車到紐約市,在蘇活區的一間咖啡館和卡蘭尼克見面。他們談了兩個多小時,卡蘭尼克向葛雷夫斯展示 Uber 的 iPhone 版應用程式原型。

再度失敗!Uber 的前景遭到質疑

葛雷夫斯再次試用這套應用程式,這回是在舊金山市。在這裡,已經有一些司機試用過 Uber 服務的測試版。「根本就不能用,」葛雷夫斯回憶。當時,由 AT&T 獨家提供 iPhone 版的無線網路連結,但無線網路覆蓋範圍很糟糕,Uber 使用GPS 的應用程式,很快就耗盡 iPhone 的電池電力,「這行不通。」

葛雷夫斯回憶他當時這麼告訴卡蘭尼克與坎普:「你們之前告訴我,已經可以運作了。」

Uber 當時還沒有辦公室。葛雷夫斯在旅館和市內的咖啡館及餐館裡工作,並開始結識其他的創業家。他最早會面的創業家之一是切斯基,兩人在市場南街區的洛可餐廳(Rocco’s)見面。葛雷夫斯想諮詢他的意見,看看該如何和坎普及卡蘭尼克談判薪酬。

「我記得他當時稍微推銷了一個類似 Airbnb 的汽車共享服務事業,」切斯基回憶:「聽起來很酷,但市場有多大呢?」

2010 年 6 月的第一個星期,UberCab 的應用程式在蘋果公司的 iOS 應用程式商店上架。一年半前,浮現在坎普腦海的一個事業構想,現在已悄悄的在舊金山正式推出,就在智慧型手機革命開始提高動能之際。

終於開始引起廣泛關注的 Uber。圖片來源:Torrenegra @ flickr,by CC 2.0

 Uber 將會賺很多錢?

現在,Uber 在銀行裡有了 130 萬美元現金,估值 530 萬美元,還有一間小而擁擠的辦公室,以及一個充滿程式錯誤的產品,看起來終於像個真正的新創公司了。

Uber 的創辦人和投資人把這訊息告知他們在舊金山有影響力的富有友人,訊息開始散播。科技媒體 TechCrunch 在 7 月 5 日刊登第一篇有關這個應用程式的報導,標題是:「UberCab 免除叫車服務的麻煩」。

「當然,方便是需要付出代價的,」這篇文章的作者拉奧(Leena Rao)指出:「你支付的費率可能是計程車費率的 1.5 到 2 倍(但比傳統的豪華轎車叫車服務價格低兩倍),但你將獲得更好的服務,有舒適的黑色轎車,以及一個隨選解決方案。」

2010 年秋,舊金山市開始注意到 Uber。這項服務口耳傳播速度極快;一個使用者從一輛市內接送出租車下來,走進一間酒吧,他的在座朋友紛紛詢問有關這項新服務的一切。

禮車和市內接送出租車的司機也很感興趣,紛紛前往 Uber 辦公室洽詢。Uber 工程師惠藍(Conrad Whelan)回憶,他觀看葛雷夫斯向一名司機說明 Uber 服務,訓練他如何使用 Uber 應用程式。結束後,那名司機笑著說:「噢,你們這些傢伙將會賺很多錢哦。」惠藍當下打消了重返科學研究領域的含糊計畫。

2016 年 3 月 14 日哥倫比亞波哥大市,計程車司機群集市中心抗議 Uber。圖片來源:天下文化提供

面臨違法與抗議危機,Uber 該怎麼做?

Uber 漸漸變得特別,贏得好口碑,甚至引起一些當地名人的注意。奎里(Sofiane Quali)是來自阿爾及利亞的移民,那年秋天抵達舊金山。他會 5 種語言,具有石油工程師背景。但他發現,適應和融入一個新國家最容易的途徑,是從開車做起。

一家黑色市內接送出租車車行老闆對這個新問世的 Uber 應用程式很好奇,他派給奎里一部 2003 年份的白色林肯轎車(Lincoln Town Car),讓他去試用這服務。很快的,早期的 Uber 乘客開始發推特文,談論這部車的迷人外表,還給它取了個綽號「獨角獸」(unicorn)。

「我聽到人們談論 Uber,全都是好口碑。我知道,它將宏圖大展,」奎里說。

還有其他人也注意到 Uber 引起的騷動。那年秋天,舊金山市計程車司機和計程車行老闆的抱怨,開始湧入市政府和州政府管理當局。他們申訴一個沒有營業牌照的新競爭者,主張它不合法,當局應該勒令它歇業。

(本文摘自《Uber 與 Airbnb 憑什麼翻轉世界:史上最具顛覆性的科技匯流如何改變我們的生活、工作與商業》)



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圖片來源:Mark Warner @ flickr,by CC0 2.0

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